LLEGA LA ERA DE LOS BIOPLÁSTICOS?

Estamos rodeados de ellos por todas partes y cada vez más. En la botella de agua que tienes en la nevera, en la televisión, el ordenador, el móvil, la lámpara de la oficina, el jersey nuevo que compraste para este invierno, hasta el el coche o en el avión en el que viajaste en tus últimas vacaciones. Los plásticos están presentes prácticamente donde quiera que mires. Hace años ni nos podíamos imaginar que, por ejemplo, nuevos materiales plásticos están sustituyendo a los metales en muchas aplicaciones y que podemos encontrar polímeros de altas prestaciones en motores, palas de aerogeneradores e piezas para equipamiento de investigación de alta gama.

Una de las áreas de investigación más potente en la ciencia de materiales trabaja con plásticos para dotarlos de propiedades avanzadas y así poder utilizarlos en muchas aplicaciones más. Por ejemplo, se buscan polímeros conductores de la electricidad y el calor, con propiedades antibacterianas, resistentes al fuego o con permeabilidad selectiva a diferentes gases. Esto nos da una idea de lo importantes que son los plásticos en la sociedad en la que vivimos y nos hace comprender la cantidad tan tremenda de plásticos que se fabrican en el mundo.

Dos de los problemas que tienen los plásticos a nivel medioambiental son:

  1. Su baja biodegradabilidad: Cuando un plástico ha terminado su vida útil y no es reciclado (muchos no lo son por nuestra mala gestión de residuos en nuestras propias casas y empresas o porque no es posible su reciclado), en el mejor de los casos suele acabar en el vertedero, cuando no en el mar. El problema está en que muchos plásticos tardan muchísimos años en degradarse y otros cuando lo hacen liberan sustancias tóxicas para el medio ambiente. A veces no nos damos cuenta, pero todos los contaminantes que están presentes en la naturaleza, tarde o temprano llegarán hasta nosotros a través de la cadena trófica. Así que, como ya he dicho en más de una ocasión, todo lo que contaminemos, luego nos lo comemos.
  2. La naturaleza de las materias primas: Muchos de los plásticos que se fabrican hoy en día tienen como materias primas los combustibles fósiles o derivados del petróleo. Y todos sabemos que estas reservas energéticas no son infinitas. Algún día el petróleo se acabará y más bien pronto que tarde al ritmo que vamos. Además, las materias primas petrolíferas se encuentran en determinados países que controlan el mercado y por desgracia en Europa no tenemos muchos. Aunque esto es harina de otro costal. Para más inri, la industria petrolífera también genera una cantidad de contaminantes importante y su impacto ambiental es bastante considerable. 

Esto hace imprescindible la búsqueda de alternativas. Y por ello la industria y la investigación en la fabricación de bioplásticos está creciendo en Europa. De hecho, muchas grandes compañías relacionadas con los plásticos, ya sea como productoras o como grandes consumidoras ya incorporan los bioplásticos como materia de trabajo. La última conferencia organizada por la Asociación Europea de Bioplásticos así lo confirma, como demuestra el vídeo que abre esta entrada.

Hay dos conceptos para considerara a un bioplástico como tal: que sea biodegradable o que esté fabricado con materias primas de origen renovable. En estos momento me encuentro intentando sacar adelante un proyecto que trata de investigar sobre la fabricación de un material que cumpla con ambas premisas. ¿Conseguiré llevarlo a buen puerto? ¿Llegará en los próximos años la era de los bioplásticos? Para hallar las respuestas a estas preguntas habrá que esperar.

Mientras tanto, seguimos investigando.

Esta entrada participa en la IX edición del carnaval de química que se aloja en el blog colaborativo Hablando de Ciencia y en la IV edición del carnaval de tecnología que acoge Eureka, de Daniel Marín.

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10 pensamientos en “LLEGA LA ERA DE LOS BIOPLÁSTICOS?

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  2. Patricia Autor de la entrada

    Gracias Guillermo! El tema de los bioplásticos es un mundo por descubrir. Sólo he dado unas pinceladas para tener una idea general.

    Mucha suerte con el Carnaval y un saludo!

    Responder
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  7. José Manuel López Nicolás

    Enhorabuena Patricia,
    Me ha gustado mucho esta entrada. Una pregunta. ¿Qué opinas de los biofilms a los cuales se les “pega” un compuesto antioxidante que, liberado poco a poco a la atmósfera que queda dentro de una envase alimentario, provoca un aumento en su vida útil?
    Muchas gracias y repito lo de siempre cada vez que entro en este Blog…escribe más que tus seguidores queremos leerteeeeeeeeee!!
    Jose

    Responder
    1. Patricia Autor de la entrada

      La respuesta llega un poco tarde pero llega. La verdad es que poco puedo aportar al respecto. Me preguntas por algo muy concreto de lo que conozco muy muy poco. Mi trabajo hasta ahora con bioplasticos se limita a conocer el estado del arte en cuanto a tipología y síntesis, a realizar unos cuantos ensayos en laboratorio y en aplicaciones de mejora de las propiedades mecánicas del biopolímero en cuestión.
      Lo que tú comentas me parece una aplicación muy interesante dentro del campo de la bioencapsulación. No sé muy buen como está el tema, porque no es una de las aplicaciones que nosotros estudiamos, pero supongo que, como casi todo en el tema de los bioplásticos, se encontrará en fase de investigación. En el caso concreto de liberación controlada de antioxidantes en biofilms las variables a estudiar son muchas. En mi opinión, tanto la elección del biopolímero más adecuado, el procesado del mismo para la fabricación del film, el antioxidante (o se me ocurre también mezcla de antioxidantes), sistema de adición del antioxidante en la matriz polimérica y estudio del comportamiento del film como envase alimentario pueden ser cruciales para el éxito del producto.

      En fin, hablo desde el casi total desconocimiento del tema, pero creo que tiene mucha mucha chicha desde varios puntos de vista.
      Estoy segura de que tú sabes mucho más del tema que yo. Pero ahí tienes mi opinión.

      Gracias por comentar Jose, como siempre, me haces pensar.
      Un abrazo!

      Responder

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